Études : Pourquoi le bâillement est-il si contagieux ?

Le bâillement est contagieux pour la plupart des gens, mais pas pour les psychopathes. (Image : Piotr Marcinski / fotolia.com)

Les médecins ont cherché à savoir si le bâillement peut vraiment être contagieux
Vous avez probablement déjà vécu ce phénomène vous-même : vous voyez une autre personne bâiller et du coup vous devez bâiller aussi. Mais qu'est-ce qui se cache réellement derrière cet effet ? Pourquoi le bâillement est-il si contagieux ? Les chercheurs ont découvert qu'environ 60 à 70 pour cent des personnes sont infectées par les bâillements d'autres personnes. De plus, essayer de réprimer le bâillement semble avoir tendance à augmenter l'envie de bâiller.

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Les chercheurs de l'Université de Nottingham ont découvert dans leur étude actuelle que le bâillement est souvent contagieux et que la suppression du bâillement a tendance à entraîner une augmentation du besoin. Les médecins ont publié les résultats de leur étude dans la revue "Current Biology".

Le bâillement est contagieux pour la plupart des gens, mais qu'est-ce qui se cache réellement derrière cet effet ? (Image : Piotr Marcinski / fotolia.com)

Le bâillement est lié aux niveaux d'activité cérébrale chez l'homme
Au cours de leur enquête, les experts ont tenté de découvrir pourquoi certaines personnes sont plus susceptibles de bâiller lorsque d'autres bâillent près d'elles. Des études antérieures ont déjà montré que l'effet a peu à voir avec l'empathie. Les résultats de la nouvelle étude suggèrent que l'effet contagieux du bâillement chez l'homme semble être lié aux niveaux d'activité cérébrale. L'envie est presque impossible à ignorer, ajoutent les chercheurs.

Les médecins examinent 36 volontaires
La nouvelle étude comprenait un total de 36 participants adultes. Les scientifiques ont stimulé magnétiquement le cerveau des sujets testés. Cela leur a permis de mesurer à quel point les nerfs étaient actifs dans certaines zones du cerveau. Les experts se sont concentrés sur ce qu'on appelle le cortex moteur, car cette zone est responsable de la motricité. Les mesures ont aidé les médecins à quantifier la facilité avec laquelle le cortex moteur était stimulé. Cela leur a permis de prédire à quel point la tendance des sujets de test était forte pour les bâillements dits contagieux.

L'envie de bâiller de manière contagieuse n'est pas la même chez tout le monde
Ensuite, les scientifiques ont montré aux participants des clips vidéo de personnes en train de bâiller. La moitié des sujets ont été autorisés à bâiller à volonté, mais l'autre moitié a reçu l'ordre de ne pas bâiller. Les experts ont pu déterminer que tout le monde ressent le besoin de bâiller lorsqu'il voit les autres bâiller. Cependant, cette envie n'est pas également prononcée chez toutes les personnes. Il est également plus difficile de ne pas bâiller lorsque vous essayez de le supprimer.

L'excitabilité du cortex moteur détermine la susceptibilité aux bâillements contagieux
La probabilité d'infection par les bâillements d'autres personnes est directement liée à l'excitabilité du cortex moteur de la personne. Certains d'entre nous ont un cortex moteur très excitable et sont donc très sujets aux bâillements contagieux, explique l'auteur, le professeur Stephen Jackson de l'Université de Nottingham.

La stimulation électrique du cerveau augmente l'excitabilité du cortex moteur
Dans une expérience distincte, les chercheurs ont testé cette théorie et ont découvert qu'une légère stimulation électrique du cerveau déclenchait une excitabilité accrue du cortex moteur. Cela augmente à son tour la tendance aux bâillements contagieux. Cet effet peut également être important pour comprendre d'autres conditions neurologiques, expliquent les professionnels de la santé.

En comprenant le bâillement contagieux, on en apprend beaucoup sur les autres maladies
Le bâillement contagieux est une forme de phénomène d'écho, qui dénote une imitation automatique de mots ou d'actions, expliquent les experts. Cette caractéristique peut également être observée dans diverses maladies telles que l'épilepsie, la démence, l'autisme et le syndrome de Gilles de la Tourette. Comprendre pourquoi le bâillement peut être contagieux est important car cela en apprend également beaucoup sur les troubles neurologiques et psychiatriques mentionnés ci-dessus, ajoutent les scientifiques.

Les résultats de l'examen pourraient aider à traiter ce que l'on appelle les tics
Par exemple, si l'excitation des patients atteints du syndrome de Gilles de la Tourette pouvait être réduite, cela réduirait les mouvements involontaires et les poussées (appelées tics), expliquent les professionnels de la santé. En étudiant les bâillements contagieux, il sera possible de mieux comprendre les mécanismes cérébraux qui déclenchent les tics, explique l'auteur, le professeur Jackson. "Si nous pouvons comprendre comment les modifications de l'excitabilité corticale conduisent à des troubles neuronaux, nous pouvons potentiellement les inverser", ajoute l'expert. (comme)

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