L'héritage de Néandertal affecte l'esprit et la peau

De grands progrès dans l'étude des gènes humains. Image: anibal - fotolia

Les gènes de Néandertal influencent des propriétés telles que le teint et la couleur des cheveux chez les personnes vivant aujourd'hui
C'est plus que la couleur de votre peau. Des scientifiques de l'Institut Max Planck d'anthropologie évolutive de Leipzig ont découvert dans une étude que les gènes de Néandertal ont une influence sur notre humeur et notre biorythme. De cette façon, ils influencent si nous avons tendance à être des « oiseaux de nuit » ou si nous fumons. Comme le rapportent les chercheurs, ces gènes archaïques peuvent même influencer le bronzage de notre peau, que nous ayons tendance à être plus indifférents ou à être socialement isolés. Certains gènes néandertaliens se sont accumulés chez les différents sujets testés.

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Lorsque les humains et les Néandertaliens se sont rencontrés il y a des milliers d'années, les deux espèces ont commencé à se mélanger. Par conséquent, environ deux pour cent de l'ADN des personnes non africaines vivant aujourd'hui en proviennent. Des études récentes ont montré que certains de ces gènes néandertaliens influencent encore le système immunitaire et contribuent aux maladies modernes. Des chercheurs de l'Institut Max Planck d'anthropologie évolutive de Leipzig ont maintenant découvert que notre héritage néandertalien affecte également d'autres propriétés, notamment le teint, la couleur des cheveux, le sommeil, l'humeur et même si une personne fume ou non.

De grands progrès dans l'étude des gènes humains. Image: anibal - fotolia

Inspirés par une étude antérieure dans laquelle les chercheurs ont découvert que l'ADN de Néandertal dans le génome de l'homme moderne influence le risque de certaines maladies, Kelso et son équipe de l'Institut Max Planck d'anthropologie évolutive ont étudié d'autres propriétés chez l'homme moderne. L'ADN de Néandertal étant relativement rare dans le génome humain, les scientifiques ont dû analyser les données d'un grand nombre de personnes. Ils l'ont trouvé chez les plus de 112 000 participants à l'étude pilote britannique « UK Biobank ». La base de données contient des informations génétiques ainsi que des informations sur des aspects tels que l'apparence, l'alimentation, l'exposition au soleil, le comportement et les maladies.

"Nous pouvons maintenant montrer que le teint de la peau, la facilité avec laquelle vous bronzez et la couleur des cheveux en particulier sont influencés par l'ADN de Néandertal", explique Kelso. Les chercheurs ont examiné l'ADN de Néandertal chez l'homme moderne qui contribue aux tons de peau et à la couleur des cheveux. Étonnamment, certains Néandertaliens sont associés à des tons de peau plus clairs, d'autres à des tons de peau plus foncés. Il en va de même pour la couleur des cheveux. "Ces résultats pourraient indiquer que les Néandertaliens avaient des couleurs de cheveux et des tons de peau différents, tout comme les gens d'aujourd'hui", explique l'auteur principal Michael Dannemann.

En outre, les chercheurs ont découvert que l'ADN de Néandertal influence également des traits tels que l'humeur, le comportement tabagique et les habitudes de sommeil. Par exemple, les personnes atteintes de certaines variantes néandertaliennes sont en moyenne plus susceptibles d'être des fumeurs, tandis que d'autres ADN néandertaliens se trouvent plus souvent chez les « oiseaux de nuit ». Beaucoup de ces caractéristiques sont liées à l'exposition au soleil. Lorsque les humains modernes sont arrivés en Eurasie il y a environ 100 000 ans, les Néandertaliens y vivaient depuis plusieurs milliers d'années. Ils étaient probablement mieux adaptés à des quantités inférieures ou changeantes de rayonnement solaire ultraviolet que les personnes qui venaient d'immigrer d'Afrique.

"La couleur de la peau et des cheveux, les biorythmes et l'humeur sont tous affectés par l'exposition au soleil", expliquent les chercheurs. "Nous pensons donc que cela aurait pu contribuer au développement des différents phénotypes néandertaliens et, par le biais du flux génétique, continue de contribuer à la variation de ces propriétés chez les personnes vivant aujourd'hui." (Sb)

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