L'odorat : les gens ont-ils un vrai super-nez, n'est-ce pas ?

L'odeur aigre peut être très forte. Image: ruigsantos - fotolia

L'odorat humain est bien meilleur que prévu
Jusqu'à présent, l'odorat humain était considéré comme plutôt retardé par rapport aux chiens et autres animaux. Mais le magazine spécialisé "Science" vient de publier une interview avec un neuroscientifique de renom, selon lequel notre odorat est nettement meilleur qu'on ne le pense souvent. John McGann de l'Université Rutgers au Nouveau-Brunswick (New Jersey) explique dans l'interview comment, à son avis, l'appréciation de l'odorat humain pourrait se produire.

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La plupart des gens ont déjà entendu dire que leur odorat ne peut pas convaincre par rapport aux chiens et autres animaux. Scientifiquement, cette idée était à l'origine basée sur la taille relativement petite du système dit olfactif par rapport à la taille de notre cerveau dans son ensemble. Par exemple, dans le cas des souris ou des chiens, cela prend relativement beaucoup plus de place. Mais selon John McGann, les humains peuvent sentir beaucoup mieux qu'on ne le pensait auparavant.

L'odorat humain a longtemps été considéré comme particulièrement mauvais, mais c'est un préjugé inexact. (Image : ruigsantos / fotolia.de)

Origines de l'erreur de jugement de l'odorat
Selon l'expert, l'hypothèse selon laquelle notre odorat est plutôt mauvais remonte au XIXe siècle, lorsque l'anatomiste et anthropologue français Paul Broca a comparé le cerveau de divers animaux avec le cerveau humain. Le bulbe olfactif (Bulbus olfactorius) chez l'homme s'est avéré très petit par rapport à la taille de l'ensemble du cerveau. Chez une souris ou un rat, cependant, le bulbe olfactif semble être beaucoup plus prononcé par rapport à la taille totale du cerveau, rapporte McGann.

Le libre arbitre bat l'odorat
Broca était également d'avis qu'une partie importante du libre arbitre n'est pas influencée par l'odorat, ce qui nous distingue des humains des animaux, qui sont poussés à certains comportements, tels que le comportement d'accouplement, suivant les instincts des animaux, explique McGann. Les gens peuvent décider librement comment réagir aux odeurs. Une idée qui, selon McGann, était également soutenue par les considérations de Sigmund Freud, qui assimilait l'odorat à une chose animale qui devait être abandonnée lorsque nous, les humains, sommes devenus des êtres rationnels.

Les gens comme indices reniflants
Au fil des siècles, la psychologie, la philosophie et l'anthropologie ont conduit de diverses manières à supposer que les gens n'ont pas un bon odorat, explique l'expert. Mais des études plus récentes arrivent à une conclusion différente, selon McGann. Par exemple, une étude il y a quelques années a montré que nous pouvons distinguer un milliard d'odeurs différentes. Dans une autre étude de l'Université de Californie, des scientifiques ont tracé une piste olfactive sur un champ que les gens suivraient en rampant à quatre pattes les yeux bandés. Les étudiants participants ont pu suivre le chemin tracé sur le terrain, rapporte McGann.

Différentes forces pour différencier les odeurs
L'étude n'a pas comparé le sens olfactif des humains et des chiens et McGann soupçonnait que les chiens – en fonction de l'odeur – gagneraient. Mais il devient clair que les limites de la recherche d'indices utilisant l'odorat humain n'ont pas vraiment été explorées. "Si vous regardez les odeurs courantes, qui sont peut-être même très similaires les unes aux autres, vous constaterez que les humains sont les plus sensibles à l'une et les chiens sont les plus sensibles à l'autre", poursuit l'expert.

Nous percevons l'odeur du sang comme particulièrement intense
Selon McGann, l'odorat humain est particulièrement sensible à une composante de l'odeur du sang humain. Les odeurs ne sont pas seulement traitées dans le centre olfactif mais aussi dans des régions cérébrales telles que l'amygdale et l'hippocampe, explique l'expert. Par exemple, les odeurs sont associées aux émotions et aux souvenirs.Dans une étude récente, des scientifiques des universités de Berne, Cologne et Bochum ont également découvert que le parfum Hedion a une influence sur le comportement humain et la coopération.

L'odorat souvent négligé
Selon l'expert, l'odorat humain mérite beaucoup plus d'attention. De nombreuses personnes perdent leur odorat et ressentent ensuite la déficience, selon McGann. "Si vous perdez votre odorat, cela affecte tout votre bien-être psychologique", souligne le neuroscientifique. Des corrélations avec la dépression et des troubles des interactions sociales avec une perte de l'odorat ont également été prouvées. (f)

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